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Correr faz tão bem para seu cérebro quanto meditar, segundo a ciência

Pode parecer óbvio – à medida que você faz uma corrida longa, se alterando loucamente entre sensações de agonia e exaltação – que a corrida pode ter um efeito enorme em seu estado de espírito.

É uma ideia intuitiva que um número crescente de neurocientistas começou a levar a sério, e nos últimos anos eles começaram a nos mostrar o que realmente acontece com sua massa cinzenta enquanto você corre.

Suas descobertas confirmam o que muitos corredores sabem por experiência própria: podemos usar a corrida como uma ferramenta para melhorar a maneira como pensamos e sentimos.

E agora estamos aprendendo precisamente por que correr pode nos ajudar a retomar o foco, vencer o estresse e melhorar o humor. Além disso, sabemos por que – se tiver sorte – você pode ter um breve vislumbre do nirvana.

Seria loucura acreditar que a corrida é uma solução universal para todos os nossos desafios psicológicos. De fato, do ponto de vista do seu cérebro, você pode não querer forçar demais.

Correr faz tão bem para seu cérebro quanto meditar, segundo a ciência

Neurocientistas alemães examinaram os cérebros de alguns dos competidores antes, durante e após a TransEurope Foot Race, em que competidores percorreram 3.000 milhas, durante 64 dias consecutivos.

No meio desta ultramaratona absurdamente extrema, a massa cinzenta dos corredores encolheu em volume em 6%: o encolhimento “normal” associado à velhice é de apenas 0,2% a cada ano.

Felizmente, a história não termina muito mal: oito meses depois, os cérebros dos corredores voltaram ao normal.

Mas se cobrir distâncias imensas pode ser contraproducente, fica claro agora que corridas mais moderadas podem resultar em benefícios muito reais.

Primeiro, em um mundo onde os smartphones nos bombardeiam com estímulo e obscurecem as fronteiras entre o trabalho e a vida, uma série de estudos recentes mostra por que correr pode ajudar a recuperar o senso de controle.

Um experimento de 2018 da West Michigan University, por exemplo, mostrou que uma corrida rápida de meia hora melhora o limiar de “frequência de flicker cortical”.

Isso está associado à capacidade de processar melhor as informações.

Dois outros, da Universidade de Esportes da Lituânia e da Universidade Nottingham Trent, mostraram que a corrida intervalada melhora aspectos da “função executiva”.

Este é um conjunto de faculdades mentais de alto nível, que incluem a capacidade de chamar a atenção, desligar distrações, alternar entre tarefas e resolver problemas.

Entre os jovens estudados, os ganhos mensuráveis ​​foram claros imediatamente após 10 minutos de sprints intervalados. Eles também acumularam após sete semanas de treinamento.

Um estudo de imagens cerebrais, conduzido por David Raichlen, da Universidade do Arizona, combina perfeitamente com esses resultados.

Ele viu diferenças claras na atividade cerebral em corredores sérios, em comparação aos não corredores bem pareados. Por razões óbvias, você não pode correr enquanto está dentro de um scanner cerebral, então os neurocientistas estudaram o cérebro em repouso.

Primeiro, eles viram uma atividade coordenada aumentada em regiões, principalmente na frente do cérebro, conhecidas por estarem envolvidas em funções executivas e memória de trabalho. Isso faz sentido.

Em segundo lugar, eles viram uma diminuição relativa da atividade na “rede de modo padrão”, uma série de regiões cerebrais ligadas que entram em ação sempre que estamos ociosos ou distraídos.

Sua rede de modo padrão é a fonte de seu monólogo interior, o instigador da vagueação mental e a voz que reflete sobre o seu passado. Seus efeitos nem sempre são bem-vindos ou úteis e têm sido associados à depressão clínica.

O estudo de Raichlen foi preliminar, mas se for corroborado no futuro, dará um novo impulso à ideia de que correr pode ser uma forma de meditação da atenção plena em movimento.

As varreduras do cérebro mostram que a meditação e a corrida podem ter um efeito semelhante no cérebro; envolvendo simultaneamente funções executivas e diminuindo a tagarelice da rede de modo padrão.

Novamente, isso parece intuitivamente correto: no meio de uma corrida, é provável que você esteja imerso no momento presente, sintonizado em seu estado corporal e consciente de sua respiração.

Estes são todos os principais objetivos das práticas baseadas na atenção plena. Calçar seus tênis e correr pode, portanto, ser uma maneira de colher alguns dos benefícios psicológicos da atenção plena.

Correr faz tão bem para seu cérebro quanto meditar, segundo a ciência

As empresas também estão se acostumando aos efeitos terapêuticos da corrida: recentemente, trabalhei com a empresa de tênis de corrida Saucony para criar um podcast sobre os efeitos da corrida na mente.

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Tudo isso pode começar a explicar por que algumas pessoas acham que correr, como a atenção plena, pode ser uma maneira útil de superar o estresse e a depressão.

Uma pesquisa recente do Instituto Karolinska, na Suécia, mostra, em nível químico, como a corrida pode neutralizar pelo menos um importante caminho do estresse biológico.

Quando você está sob estresse, os processos metabólicos no fígado convertem o aminoácido triptofano em uma molécula com o nome de quinurenina.

Algumas dessas quinureninas encontram o caminho até o cérebro, onde seu acúmulo tem sido fortemente associado à depressão induzida por estresse, transtornos de ansiedade e esquizofrenia.

Quando você se exercita, os níveis de uma enzima chamada quinurenina aminotransferase se acumula nos músculos. Esta enzima quebra a quinurenina na molécula relacionada do ácido quinurênico, que não pode entrar no cérebro.

Desta forma, exercitar os músculos esqueléticos ao correr limpa de sua corrente sanguínea uma substância que pode causar problemas de saúde mental.

Correr faz tão bem para seu cérebro quanto meditar, segundo a ciência

É importante notar que, por razões técnicas e éticas, alguns dos detalhes desse mecanismo foram comprovados apenas em animais de laboratório.

À primeira vista, não é óbvio por que trabalhar os músculos das pernas deve ter um efeito direto no seu estado mental.

Este trabalho fornece uma visão rara sobre as ligações muitas vezes misteriosas entre cérebro e corpo – e é um poderoso lembrete de que seu cérebro é apenas outro órgão do corpo.

O que você escolhe fazer com seu corpo terá, inevitavelmente, consequências psicológicas.

Correr pode fazer mais pelo seu humor do que suavizar o estresse. Algumas almas sortudas se vangloriam de suas experiências do “barato do corredor”, que, dizem eles, é um poderoso sentimento de êxtase e invencibilidade.

Correr nunca fez exatamente isso para mim, mas agora sabemos mais sobre as potentes recompensas químicas que a corrida desencadeia no cérebro.

A ideia popular da “corrida da endorfina” nasceu nos anos 80 e 90, quando uma série de estudos mostrou que os níveis de beta-endorfina aumentavam em sua corrente sanguínea durante o curso de uma corrida.

A beta-endorfina ataca os mesmos receptores que os opiáceos e tem alguns efeitos biológicos semelhantes.

A hipótese da endorfina sempre teve uma falha, já que a beta-endorfina não atravessa rapidamente a barreira hematoencefálica. E se ela não entra em seu cérebro, como poderia lhe dar um “barato”?

Em 2008, neurocientistas alemães acertaram isso. Eles usaram imagens cerebrais funcionais para mostrar que, em corredores treinados, os níveis de beta-endorfina realmente aumentam no cérebro depois de duas horas seguidas correndo.

Níveis aumentados de atividade de endorfina no cérebro também se correlacionaram com sentimentos relatados de euforia dos corredores.

Não são apenas opiáceos caseiros que podem aliviar a dor e elevar seu ânimo enquanto você está correndo. Os endocanabinoides são uma família diversificada de químicos corporais que, como a cannabis, ligam os receptores canabinoides do cérebro.

Os níveis de endocanabinoides circulantes no sangue aumentam após 30 minutos de corrida em esteira moderadamente intensa.

Experiências rigorosas, conduzidas em ratos de laboratório, mostram que os endocanabinoides induzidos pela corrida são responsáveis ​​por reduções na ansiedade e percepção da dor. É uma boa aposta que o mesmo mecanismo funcione em nossas mentes.

Para muitos de nós, correr pode nunca fornecer um “barato” igual a uma droga. Mas agora vemos por que uma corrida que parece a morte no começo pode fazer com que você se sinta satisfeito e à vontade na reta final.

Correr faz tão bem para seu cérebro quanto meditar, segundo a ciência

Alguns desses estudos são preliminares e precisam ser esclarecidos. E é certo que seu gênero, perfil genético, aptidão, expectativas e muitos outros fatores além disso influenciarão a maneira como seu cérebro responde à corrida.

Mesmo assim, li todos esses estudos neurocientíficos como boas notícias.

Embora os benefícios físicos da corrida e do exercício aeróbico estejam bem estabelecidos, estamos começando a entender por que a corrida também pode trazer benefícios profundos para a saúde mental.

Espero que, sabendo disso, você redobre sua determinação de correr com mais frequência.

Este artigo é uma tradução do Awebic do texto originalmente publicado em The Guardian, escrito por Ben Martynoga.

Imagens: pexels.com e pixabay.com

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